¿Qué es la lluvia de meteoros de las Gemínidas?

La lluvia de meteoros de las Gemínidas, conocida también solamente como Gemínidas, son una lluvia de meteoros de alta actividad provenientes de la constelación de Géminis; de ahí su nombre. El cuerpo que provoca este fenómeno es el asteroide (3200) Faetón, el cual se cree que es un asteroide paladio (proveniente del asteroide Palas, uno de los más grandes del Sistema Solar descubierto en 1802). Esta suposición fue hecha desde la primera vez que el asteroide (3200) Faetón fue visto por el satélite IRAS (Infrared Astronomical Satellite) en 1983. Es por esta razón que las Gemínidas, al igual que las Cuadrántidas, es considerada como una de las únicas lluvias de meteoros que no son originadas por un cometa. Para su observación, no se requiere equipo especial, por lo que puede apreciarse con la vista desnuda.

La lluvia de meteoros de las Gemínidas fue observada por vez primera en 1862, por lo que resulta más reciente que lluvias de meteoros como las Leónidas y las Perseidas, descubiertas en el siglo X, durante el año 902, y el siglo I, durante el año 36, respectivamente. La velocidad de sus meteoros es relativamente lenta, 35 kilómetros por segundo (22 millas por segundo), por lo que puede observarse una THZ (Taza Horario Zenital) de 120 a 160 meteoros por hora si las condiciones son óptimas. Esta actividad ocurre principalmente en el mes de diciembre entre el día 4 y el 17. A pesar de su inclinación, pueden verse en cualquier parte del cielo nocturno, usualmente con un tono amarillento. Al norte del ecuador, el radiante se eleva en la puesta del Sol, llegando a su elevación útil en las horas de la tarde; al sur, el radiante sólo tiene aparición durante la medianoche. Pese a ello, los observadores del hemisferio norte verán una Taza Horario Zenital superior a los del hemisferio sur.

Las últimas observaciones de la lluvia de meteoros de las Gemínidas han dejado los siguientes datos:

AñoActividadMáxima actividadTHZ máxima
20067 al 17 de diciembre14 de diciembre115
2007 15 de diciembre122
2008 14 de diciembre139
2009 13 de diciembre120
20107 al 17 de diciembre14 de diciembre127
2011 14 de diciembre198
20124 al 17 de diciembre13 y 14 de diciembre109
20134 al 17 de diciembre14 de diciembre134
201411 al 19 de diciembre14 de diciembre253
20154 al 17 de diciembre13 y 14 de diciembre120
2016   
20174 al 17 de diciembre13 y 14 de diciembre 
201813 al 16 de diciembre14 de diciembre