¿Quién fue René Descartes?

René Cartesius, más conocido como René Descartes, fue un físico, filósofo y matemático francés que nació en La Haye en Touraine, Francia, el 31 de marzo de 1596, y murió en Estocolmo, Suecia, el 11 de febrero de 1650 a sus 53 años de edad debido a la Neumonía. Descartes es considerado como el padre de la filosofía moderna y la geometría analítica, así como uno de los mayores responsables de la revolución científica. Además de esto, es reconocido por la famosa locución latina cogito ergo sum (pienso, luego existo), el método cartesiano y su obra cumbre Discurso del método, en donde expone con detenimiento su pensamiento filosófico y científico que marcan una ruptura con la escolástica imperante de la época. Esto dio pie a que otros importantes pensadores posteriores desarrollaran sus propias teorías, como Antoine Arnauld y Nicolás Malebranche; aunque otros rechazaron su sistema filosófico, como Baruch Spinoza, Thomas Hobbes, Gottfried Leibniz y Blaise Pascal.

Descartes nació en la ciudad de Turena en La Haye en Touraine luego de que su madre escapara de la ciudad de Renees donde se había desatado la peste bubónica. Su padre era Joachim Descartes, uno de los consejeros del Parlamento de Bretaña, y su abuelo era el alcalde de la ciudad de Nantes, por lo que puede decirse que René creció en una familia de la baja nobleza. Al poco tiempo de nacido, la madre de Descartes lo abandonó sin que nunca se supiera el motivo, por lo cual pasó a ser criado por su padre, su abuela y una nodriza. Después se conoció que su madre había muerto el 13 de mayo de 1597, es decir, 13 meses después de su nacimiento y tras un parto fallido. A los once años, René entró en el Collège Henri IV, un centro de enseñanza de La Flèche dirigido por jesuitas. Aquí fue alumno de François Fournet y Jean François hasta sus 16 años en 1614, siendo ampliamente elogiado por su inteligencia a pesar de las ausencias que le provocaban su pobre estado de salud.

A pesar de que Descartes aprendió filosofía escolástica y física a partir de los textos aristotélicos y de los cometarios que hicieron de estos jesuitas como Toledo, Suárez, Cayetano, Vitoria y Fonseca, siempre criticó que el sistema educativo no era adecuado para desarrollar la razón. Además de esto, aprendió en La Flèche griego, latín; conoció a autores clásicos como Horacio, Cicerón, Virgilio, Píndaro, Homero y Platón; y se introdujo en las matemáticas a partir de los textos de Clavius. Más tarde, a sus 18 años, ingresó a la Universidad de Poitiers, en donde estudió medicina y derecho. A sus 22 años partió hacia los Países Bajos y se estableció en Holanda, donde se hizo amigo de Isaac Beeckman. Para 1619, es enrolado por el duque Maximiliano de Baviera y es encuartelado en Ulm, donde tiene tres sueños que le cambiarían la vida.

Luego de tener estos tres sueños, Descartes descubrió con el último que quería dedicarse a la investigación filosófica y científica, por lo cual abandonó la vida militar y se trasladó a Dinamarca, luego a Alemania y finalmente a Francia hacia 1622, antes de pasar una temporada en Italia entre 1623 y 1625. Durante estos viajes conoce a influyentes pensadores como Johann Faulhaber, Marin Mersenne, Guez de Balzac y el círculo de Los libertinos. A lo largo de su vida, Descartes prefirió vivir en los Países Bajos, donde su pensamiento pudo florecer gracias a la riqueza que proporcionaba el comercio, a la tolerancia y a la academia de Ámsterdam, mientras que en el centro de Europa era devastado por la Guerra de los Treinta años.

Luego de alcanzar la fama por sus publicaciones, Descartes es llamado por la reina Cristina de Suecia a Estocolmo para que haga parte de su corte, y es aquí donde muere de neumonía a los 53 años; aunque el médico e historiador Eike Pies sostiene que en realidad fue envenenado por arsénico debido a los síntomas que presentó durante su agonía y que fueron registrados por el médico de la corte. Tras su muerte, sus restos fueron sepultados en la iglesia de Sainte-Geneviève-du-Mont, de donde serían trasladados durante la Revolución francesa al Panthéon de París y vueltos a trasladar en 1819 a la Abadía de Saint-Germain-des-Prés, donde permanecen actualmente.

¿Cuáles fueron las grandes contribuciones de Descartes?

Las principales contribuciones de Descartes a la filosofía y la ciencia son:

  • La duda metódica, que sostiene que todo aquello de lo que se tenga dudas racionales debe descartarse como verdad y conocimiento.
  • El libre albedrío existe en oposición a la idea del destino. El actuar debe estar basado entonces en la racionalidad, incluso si esto nos hace responsables de daños colaterales. Esto se debe a que se ha obrado con base en un conocimiento legítimo. Así, Descartes señala que la virtud nace del razonamiento correcto y que la razón es suficiente para que las personas alcancen todos sus propósitos.
  • La sustancia existe por sí misma sin necesidad de cualquier otra cosa, por lo que puede decirse que es autosubsistente. De esta idea proviene el cogito ergo sum, pues no puede negarse la existencia del pensamiento y, por ende, de quien lo crea.
  • El espacio es indefinido y no infinito.
  • El espacio tiene como fundamento la extensión, sin que haya lugar al vacío.
  • Uno de los mayores aportes de descartes fue la geometría analítica, que emplea el álgebra para comprender la geometría. Así, las incógnitas pueden representarse con x, y, z, mientras que los datos conocidos se pueden representar por a, b, c.
  • También introdujo los exponentes. Así, x2 representa a x al cuadrado.
  • Descartes demostró que el radio angular de un arco iris es de 42 grados a partir de la ley de Snell, también conocida como ley de refracción o ley de Descartes.

¿Cuáles son las principales obras de Descartes?

Las principales obras que publicó René Descartes son:

  • Compendio de música, de 1618.
  • Reglas para la dirección del espíritu, escrito entre 1626 y 1628.
  • La búsqueda de la verdad mediante la luz natural, escrito entre 1630 y 1631.
  • El mundo (Tratado de la Luz), escrito entre 1630 y 1633.
  • Discurso del método, escrito entre 1637.
  • La geometría, de 1637.
  • Meditaciones metafísicas de 1641.
  • Principios de filosofía, de 1644.
  • La descripción del cuerpo humano, de 1648.
  • Las pasiones del alma, de 1649.
  • El tratado del hombre, de 1662.
  • Cartas filosóficas, que contiene toda su correspondencia desde 1657 hasta 1667.