¿Qué es la dopamina?

La dopamina es un neurotransmisor que producen varios animales, incluyendo vertebrados e invertebrados, el cual activa los receptores D1, D2, D3, D4 y D5. Esta es producida por algunas neuronas del encéfalo y en las glándulas suprarrenales. En las neuronas, es sintetizada en los terminales axónicos a través de enzimas. Esta luego se empaqueta en vesículas y se libera en la sinapsis neuronal tras un impulso eléctrico. Algunas neuronas convierten la dopamina en norepinefrina, la cual puede funcionar como neurotransmisor o como hormona. La forma molecular de la dopamina es C8H11NO2 y su fórmula subdesarrollada es C6H3(OH)2-CH2-CH2-NH2. Su nombre químico es 4-(2-aminoetil)benceno-1,2-diol, y su nombre abreviado es DA.

En 1910, los científicos James Ewens y George Barger lograron sintetizar la dopamina de forma artificial dentro de los laboratorios Wellcome, Londres, por primera vez en la humanidad. Se trataba de una monoamina con el precursor sintético 3,4-dihidroxifenilalanina, más conocido como L-Dopa. Más tarde, los científicos Nils-Âke Hillarp y Arvid Carlsson, investigadores del Laboratorio de Farmacología Química del Instituo Nacional del Corazón en Suecia, mostraron la importancia que tenía este neurotransmisor para el cuerpo humano. Es por ello que en el año 2000 Arvid Carlsson fue merecedor del Premio Nobel en Fisiología o Medicina.

La dopamina se haya directamente relacionada con la enfermedad de Parkinson. Así, se ha descubierto que esta enfermedad es provocada por la degeneración y muerte de neuronas dopaminérgicas, implicadas en la capacidad para controlar os movimientos involuntarios. Es por ello que el tratamiento restaurativo utiliza dopamina para poder reestablecer dicho control. Dado que la dopamina no se puede hacer llegar directamente al cerebro, se administra la L-Dopa (levodopa), precursor de la dopamina, junto con cabiodopa, para que la L-Dopa no se degrade en plasma. De esta forma, la L-Dopa es metabolizada por la dopa descarboxilasa en dopamina.

Dado que este neurotransmisor se encuentra en animales, se han llevado a cabo muchos experimentos en ratas para ver el papel y la función de la dopamina. En un experimento, se sacó el 99% de su dopamina a un conjunto de ratas al usar 6-hidroxidopamina. Luego de esto, las ratas perdieron la voluntad para alimentarse. Así que los científicos las alimentaron forzadamente y estudiaron su comportamiento. A partir de este estudio, se determinó que, si bien la dopamina podía reducir la motivación para realizar una actividad, comer en este caso, el placer que les provocaba alimentarse a las ratas no disminuyó. El experimento se hizo luego a la inversa, incrementando los niveles de dopamina de las ratas, y se determinó que aumentó el deseo por comer, pero no su placer.

¿Cuáles son las funciones de la dopamina?

Algunas de las principales funciones de la dopamina son:

  • Movimiento: se sabe que la dopamina tiene influencia en la vía indirecta y la vía directa de los ganglios basales
  • Cognición: la dopamina regula el flujo de información desde los lóbulos frontales hasta otras zonas del cerebro. Es por ello que una descompensación de dopamina en esta región cerebral puede provocar una reducción de las capacidades neurocognitivas como la atención, la memoria y la resolución de problemas.
  • Regulación: la dopamina funciona como regulador de la secreción prolactina, hormona ligada a la producción de leche en las glándulas mamarias y a la síntesis de progesterona.
  • Placer: la dopamina se libera en el área tegmental ventral (ATV) hasta estructuras como la amígdala, el núcleo olfatorio anterior, el neocórtex, el núcleo accumbens, el área septal lateral y el tubérculo olfatorio luego de que el individuo realiza actividades como el sexo, la alimentación o el consumo de alucinógenos o sustancias adictivas, funcionando como una recompensa.
  • Motivación: la dopamina también está relacionada con la motivación de las personas para que realicen determinadas actividades, funcionando como recompensa.